af Thomas Valter

Det mixerløse studie. Tanken om at undvære denne ellers så faste installation i studiet får tvivlen til at rejse sig: kan man det? Ja - måske. Vi har kigget på tre helt forskellige lydkort eller lyd-bokse eller audio-interfaces eller hvad man nu måtte kalde dem.

For det første skete ingenting af sig selv. Man skal første installere driveren til interfacet og siden hen softwaren til interfacet. Under installationen kom der alle mulige underlige fejlmeddelelser og på et vist tidspunkt skulle jeg selv ’browse’ rundt i Windows system-mappe for at lokalisere filer, som installationsprogrammet ikke kunne finde af sig selv. Da jeg havde kæmpet mig vej gennem installationsprogrammernes vanskeligheder, var problemerne først lige begyndt.

Jeg troede naturligvis, at jeg kunne gå direkte ind i Cubase, vælge mLan-ASIO-driveren og så bare begynde at indspille; FireStation er jo med FireWire: plug and play, I véd. Men nej.

Efter et godt stykke tid fandt jeg ud af, at man først skal konfigurere diverse kontrolpaneler. På det tidspunkt havde jeg nemlig via Presonus’s hjemmeside fundet det 13 (!) siders lange dokument, man skal igennem for at konfigurere FireStation. 13 sider.

Der var ikke mindre end tre kontrolpaneler at gå igennem. mLan kontrolpanelet, mLan patchbay-panelet og mLan-ASIO kontrolpanelet skulle alle konfigureres med buffer-sizes, sample-rates, WDM-drivere og hvad har vi.

Denne installationsprocedure udelukker 90% af de musikere, jeg kender.

Og jeg fik det aldrig til at virke. Jeg sidder stadig her med et lydkort, der knitrer og knaser når jeg forsøger at afspille en enkelt wave-fil fra Cubase. Nedtur.

Nå, men jeg ville gi’ kortet en chance mere; det kunne jo være min pc, min Windows XP eller mig, der var noget galt med - så jeg styrtede ned til den lokale Aage, hvor de har en mac og en tilsvarende FireStation. Og vi fik efter en halv times tid (og en masse roden rundt i kontrolpaneler og patch-bays) faktisk FireStation til at køre uden at knase og knitre. Men med en latency, som ikke er acceptabel i et produkt i den prisklasse.

Vi kunne måske ha’ brugt et par timer og fået et bedre resultat; men ærligt talt...

Nu kan der jo være en masse tekniske forklaringer på, hvorfor jeg ikke kunne få det til at køre. Og jeg kan jo i princippet være lam i knolden, når jeg ikke engang kan finde ud af at installere et lydkort. Men det vil så gælde for mange af de musikere, jeg kender; dem som vil ha’ et produkt de kan gå hjem og sætte til computeren uden videre vrøvl.

En skam, for ideerne bag produktet er virkeligt gode. Og ideen med Yamahas mLan er også fed; tænk hvis man kunne arbejde på tværs af alle mulige produkter og opnå fordele fra alle…

De to dele - interfacet og indstikskortet

Foto: Thomas Valter

PCI-FireWire-kortet koster kr. 2.885,- og audio-interfacet koster kr. 7.185,- - i alt lige omkring kr. 10.000. For den pris får man 8 analoge ind- og udgange, 8 ADAT digitale ind/ud samt SP/DIF. Der er også Word-clock synkronisering, ADAT sync og midi.

Der er desværre ingen knapper på frontpanelet, og der er heller hverken phantompower eller mic-preamp på nogle af indgangene. Interfacet er således dedikeret direkte til brug med software og har ingen ’udenoms-funktioner’, og det savner jeg.

Det er altid rart i det mindste at have en volumenkontrol så man hurtigt kan skrue ned, hvis det begynder at feed’e. Og man undgår altså ikke at investere i en mikrofonforforstærker.

Lyden i AudioLink er fortræffelig. Der er virkelig hul igennem og det er faktisk på lydsiden, der er den store forskel hvis jeg sammenligner med den prisbillige Delta 1010’er. Konverterne i AudioLink lyder fantastisk, og det er en fornøjelse at spille på softwareinstrumenter; for latencyen er samtidigt helt i bund. Absolut ingen slinger i valsen.

Den eneste ting, der skulle afholde fra at købe system i dag er, at det efterhånden har lidt tid på bagen, og en løsning udelukkende baseret på FireWire eller USB er der nok lidt mere fremtid i.

Men som vi så hos det foregående FireWire-kort, kan man altså også være for hurtigt ude - og man kan være rimeligt sikker på, at Steinbergs system hér kører stabilt.

De tre lydkort i en stak

Foto: Thomas Valter

Vi kan jo vende tilbage til snakken om, hvad vi skal kalde dem senere.

Under alle omstændigheder har vi kigget på M-Audio Delta 1010 LT til kr. 4000,-; vi har kigget på en PreSonus FireStation til omkring 10.000 og til sidst på et Steinberg AudioLink der ligger i samme prisleje. De tre lydkort repræsenterer tre forskellige teknologier - tre forskellige måder at koble enheden til computeren på, og de vil derfor kunne udfylde tre forskellige typer af behov alt efter krav og pengepung.

De har alle 8 ind/ud-gange eller mere, og derfor kunne man forestille sig, at man ved hjælp af lydkortene og et stykke software kunne erstatte den ellers så traditionelle mixer i studiet. Altså ud med den fysiske mixer og ind med lydkort og software, hvilket i den sidste ende skulle betyde sparede penge og mindre støj. Støj er ved at glide ud af lyd-debatten; for den støj, der findes selv i helt små og prisbillige mixere er ganske lav; men sparede penge - det kan man da fortstå.

Dette stunt kræver, at lydkortene er i stand til at behandle signalerne hurtigt nok - med lidt tekniske ord siger man, at de skal have ’lav latency’. Latency afhænger ikke udelukkende af lydkortet: computerens arbejdshastighed er også afgørende.

Hvis man ikke kan opnå lav latency, kan en løsning være at arbejde med 'zero-latency-monitoring' - et princip som gør, at signalet ikke først skal 'gennem' computeren, men i stedet ledes direkte fra indgangsstikket i lydkortet hen til udgangsstikket.

Dette bevirker sædvanligvis, at man skal ind i et særskilt kontrolpanel med et krydsfelt og dirigere signalerne rundt mellem ind- og udgange. Det bedste ville være om man kunne styre det hele inde fra Cubase, så man kun skulle lære dét og ikke alt muligt andet.

Test-computeren set indefra

Foto: Thomas Valter

Det kedelige

Jeg véd godt, at det er kedeligt stof, så jeg gør det kort: lydkortene er testet på en 2.5 mHz P4 PC med masser af RAM og Windows XP.

Maskinen har kørt helt stabilt et halvt års tid, og der er ikke installeret spil eller lignende på den.

Jeg har testet kortet hovedsageligt med Cubase SX, men jeg har også checket dem i Logic 5.5.

M-audio Delta 1010 LT

Det første lydkort, vi skal kigge på, hedder M-audio Delta 1010 LT. 1010’eren er af den velkendte PCI-type; et indstikskort til computeren, som man altså skal skille ad for at tilslutte kortet.

Det har været på markedet et stykke tid, og det har meget fornemme specifikationer. Der er 8 analoge ind- og udgange. De to af indgangene kan justeres til mikrofonstyrke, så man kan sætte en dynamisk mikrofon direkte til.

Dette er super-fedt, for så behøver man ingen mikrofonforforstærker, hvis man hurtigt vil lave en indspilning.

Desværre er der ikke fantom-power, så hvis man arbejder med en studiemikrofon (og det gør man jo gerne i studiet), kommer man alligevel ikke uden om mikrofonforforstærkeren.

Så er der digitale lydtilslutninger samt midi ind/ud.

Installationen af kortet foregik helt smertefrit: ingen slinger i valsen - gode drivere, der nærmest installerer sig selv. På nærmest ingen tid var jeg oppe at køre og godt i gang.

Man kan jo ikke forlange det helt vilde af et multi-indgangs-lydkort til kr. 4000,-. Bl.a. må man nøjes med phono-tilslutninger, som hænger i en ’pisk’ ud fra lydkortet bag ved computeren. På den anden side - det betyder ingenting i dagligdagen, og hvis det irriterer én, kan man købe et krydsfelt for kr. 600,- og så er dét problem ude af verden.

Jeg er imponeret over det, man får for pengene i M-Audio Delta 1010 LT. Lydkortet kører stabilt, og latencyen giver - i hvert fald på testmaskinen - mulighed for at lave lydoptagelser uden nævneværdig forsinkelse - og altså ved at styre det hele inde fra Cubase.

Den nye Cubase SX har fået en række ’direct-monitoring’-knapper, som gør livet meget let, og lydkortet og softwaren arbejder rigtigt godt sammen.

’Lyden’ i lydkortet er helt ok uden at være sublim - jeg har da hørt bedre konvertere - men prisen taget i betragtning er jeg nu alligevel imponeret.

Man kan også få Delta 1010 LT i forskellige andre udgaver - herunder det såkaldte AudioPhile-lydkort til omkring kr. 2000,-, som ikke har de mange ind/udgange, men som ellers minder meget om Delta 1010’eren. Et rigtigt godt køb, synes jeg.

FireStation

PreSonus FireStation

Uh. Det gør lidt ondt at skrive det hér, men jeg må jo være ærlig. Det var ikke muligt at få ordentligt hul igennem på det testede produkt, og derfor har jeg ikke kunnet teste det. Men jeg kan alligevel forsøge at give et indtryk af produktet - og installations-processen.

FireStation er et helt nyt produkt på markedet. Det er baseret på Yamahas mLan-standard, der bruger den såkaldte FireWire-port som tilslutning mellem lydkort og computer.

Lydkort er egentlig en forkert betegnelse for dette produkt, for der er mere tale om et ’audio-interface’ altså en 19”-’kasse’ med en enkelt FireWire-ledning ned til computeren. Hvis computeren ikke har indbygget FireWire-port, hvad testmaskinen ikke havde, slipper man dog ikke for at skille computeren ad; for så køber man en PCI-FireWire-port og installerer den i computeren.

Alle nyere Mac’er har FireWire - de færreste Pc’er har det som udgangspunkt. Ifølge importøren (og produktets hjemmeside) er det ligegyldigt, hvilket FireWire-kort, man kommer i pc’en, så jeg købte et middeldyrt ét med tre porte. Det kostede omkring kr. 800,-, som altså skal lægges oven i prisen på godt kr. 10.000,-.

Steinberg Audiolink

Steinbergs AudioLink, der lige som Delta 1010 har været på markedet et stykke tid, er også baseret på FireWire - sådan da. Det er i hvert fald et FireWire-kabel og FireWire-stik, der forbinder enhederne, men man kan ikke bruge en standard FireWire-port som tilslutning: man skal altså købe en Steinberg FireWire-port for at kunne bruge produktet.

Det smarte er, at denne FireWire-port findes i to udgaver: en PCI-fætter til indbygning i almindelige pc’er/mac’er og en PCMCIA-fætter hvis man hellere vil arbejde på en bærbar.

Ligesom FireWire-porten findes selve audio-interfacet også i to eksemplarer: et analogt og et digitalt (for tilslutning af ADAT-båndoptagere m.v.).

I vores tilfælde valgte jeg PCI-kortet og det analoge audio-interface, der hedder Audiolink96/Multiset.

Da jeg nu havde haft de dårlige erfaringer med det tidligere FireStation-lydkort foretog jeg et lille eksperiment. Min stolthed havde fået et knæk og jeg tænkte: hvis jeg nu tager FireWire-porten fra før ud og sætter den nye Steinberg FireWire-port i det helt samme sted i computeren, så kan det da være, at jeg får lignende problemer med Steinberg-kortet - og så er det nok computeren, der er noget galt med med. Som tænkt så gjort.

Ud med det gamle FireWire-kort og i med Steinbergs. Tænde computer. I med kablerne. ’Installerer ny hardware’ siger Windows. Og slut. Ind i Cubase. Hul igennem med det samme. Ingen knas. Superkort latency. Supergod lyd. Sådan!

Mic preamps på forsiden

Foto: Thomas Valter

Mic pre-amps

FireStation har rigtig spændende specifikationer - og der er også lidt nytænkning. Man har 8 analoge indgange og 8 analoge udgange. Det er superfedt, at to af de analoge indgange har indbygget phantompower og sågar en rør-(emulerings, lå vidt jeg kunne se)-forstærker. Dette giver rigtig gode muligheder for at få god lyd fra studiemikrofonen uden andet hardware - super!

Det er også rigtigt fedt at der er en række knapper på frontpanelet, så man let kan justere på forskellige ting, heriblandt naturligvis lydstyrken. Den har faktsik en lille mixer-funktion som gør den i stand til at agere 8x2 line-mixer - også selv om den ikke er tilsluttet computeren. Udvidelsesmulighederne er også imponerende idet man kan sætte flere enheder sammen: enten flere FireStations eller også andre enheder, der benytter Yamahas mLan.

En af de helt store fordele ved FireWire er, at det er ’plug and play’. I princippet burde al installation ud over en enkel driver til enheden være overflødig, når først man har FireWire i computeren. Installationen af selve FireWire-porten var da også helt problemfri, men dérfra begyndte problemerne at vælte ind over mig.

Kommentarer fra læserne

Ingen kommentarer

Skriv kommentar

Du skal være logget ind for at kunne kommenter artiklen.